January 07, 2021 Letter

Guatemala: Letter from ABA President Patricia Lee Refo to Guatemalan Supreme Court on Constitutional Court Selection

"La Corte Suprema de Justicia, Guatemala (HDR)"

"La Corte Suprema de Justicia, Guatemala (HDR)"

Fernando Reyes Palencia. All photos are modified and credited accordingly via Adobe Creative Commons.

January 5, 2021

The Honorable Silvia Valdes

President

Supreme Court of Justice of Guatemala

21 Calle 7-70 Zona 1, Centro Cívico

Palacio de Justicia

Guatemala, Guatemala

PBX: 2290-444

Dear Magistrate Valdes:

On behalf of the American Bar Association (ABA), I write to offer our support in the upcoming process to appoint a new member of the Constitutional Court of Guatemala. We appreciate the profound importance of merit-based judicial selection proceedings in establishing and maintaining the rule of law and offer our support in the spirit of ensuring transparency during the upcoming selection process in Guatemala.

We understand that during the first quarter of 2021, the Plenary Session of the Supreme Court is responsible for appointing a new member of the Constitutional Court and an alternate to take office by mid-April. We are also conscious of the ongoing allegations of corruption concerning the nomination of candidates to Supreme Court of Justice and the failure of the Guatemalan Congress to implement the decision of the Constitutional Court with regards to the completion of that process.

Additionally, we have monitored with concern the challenges against sitting magistrates of the Constitutional Court and the use of retaliatory proceedings against lower court judges in an apparent effort to disqualify them from consideration for high court positions. These disputes have unfortunately cast doubt over the credibility of the pending Supreme Court selection proceedings and raise concerns about the process to select Constitutional Court magistrates.

To address these concerns and ensure that the pending and upcoming selection proceedings are credible, we would like to offer our assistance. For the last sixty-five years, the American Bar Association has participated in the review of federal judicial candidates in the United States; for the last forty years, the ABA has provided technical assistance in other countries to promote the rule of law, including assistance with implementing good practices in judicial selection proceedings. The ABA Center for Human Rights has observed past selection proceedings in Guatemala and made recommendations on means to improve the process for selecting high court judges. Based on this experience, we would be pleased to offer technical assistance to support the selection process for the Supreme Court.

A major study of comparative practice found that the hallmark of the most credible systems is a transparent process. In the United States, the U.S. Senate – the body charged with approving the appointment of federal judges – requires public disclosure of information on the past legal work of the candidates (including, in particular, past judicial decisions) and financial holdings, which are reviewed by the Federal bureau of Investigation. In addition, the Senate holds public hearings on judicial nominations, providing a forum for raising any questions concerning the candidates’ records and also providing the candidates an opportunity to testify and respond.

We strongly encourage you to call for the Guatemalan Congress to institute these safeguards in the pending proceedings to select Supreme Court magistrates and appellate court judges. We also encourage you to incorporate these requirements in the process for selecting Constitutional Court magistrates to ensure compliance with the constitutional requirement that candidates are only selected on the basis of their merits and honorability.

We appreciate that this is a critical moment in Guatemala’s long-standing efforts to establish the rule of law and limit the corrupting influence of transnational illicit organizations. We strongly believe that the Supreme Court has a key role to play in this process and offer our support in the Court’s efforts to do so.

Sincerely,

Patricia Lee Refo

President, American Bar Association

 

5 de enero de 2021

Magistrada Silvia Patricia Valdés

Presidenta

Corte Suprema de Justicia de Guatemala

21 Calle 7-70 Zona 1, Centro Cívico

Palacio de Justicia

Guatemala, Guatemala

PBX: 2290-444

Estimada Magistrada Valdés:

En nombre del Colegio de Abogados de los Estados Unidos (ABA), le escribimos para ofrecer nuestro apoyo en el próximo proceso de elección de un/a nuevo/a Magistrado/a de la Corte de Constitucionalidad de Guatemala. Valoramos la profunda importancia de los procedimientos de selección judicial basados ​​en el mérito para establecer y mantener el estado de derecho y ofrecemos nuestro apoyo con el espíritu de garantizar un proceso transparente durante el próximo proceso de selección en Guatemala.

Entendemos que, durante el primer trimestre de 2021, la Sesión Plenaria de la Corte Suprema de Justicia es responsable de designar un nuevo magistrado y un suplente para la Corte de Constitucionalidad que asumirán el cargo a inicios del próximo año. También hemos seguido con atención las continuas denuncias de corrupción en relación con la nominación de candidatos a la Corte Suprema de Justicia y la falta de cumplimiento por parte del Congreso de Guatemala de la decisión de la Corte de Constitucionalidad con respecto a la culminación de ese proceso.

Además, hemos monitoreado con preocupación las impugnaciones a los magistrados en funciones de la Corte de Constitucionalidad y el uso de procedimientos de represalia contra jueces de tribunales inferiores en un aparente esfuerzo por descalificarlos de la consideración para puestos en tribunales superiores. Desafortunadamente, estas disputas han arrojado dudas sobre la credibilidad de los procedimientos de selección de la Corte Suprema pendientes y suscitan preocupaciones sobre el proceso para seleccionar a los magistrados de la Corte de Constitucionalidad.

En un esfuerzo por abordar estas preocupaciones y garantizar que los procedimientos de selección pendientes y futuros sean creíbles, nos gustaría ofrecer nuestro apoyo. Durante los últimos sesenta años, el ABA ha participado en la revisión de candidatos judiciales en los Estados Unidos. Durante los últimos cuarenta años, el ABA ha prestado asistencia técnica en otros países para promover el estado de derecho, incluida la asistencia con la implementación de las buenas prácticas en los procedimientos de selección judicial.  El Centro de Derechos Humanos del ABA ha observado anteriores procedimientos de selección en Guatemala y formuló recomendaciones sobre las medidas para mejorar el proceso de selección de los jueces y magistrados de las altas cortes. Con base en esta experiencia, estamos preparados para ofrecer asistencia técnica para apoyar el proceso de selección de magistrados/as de la Corte de Constitucionalidad por parte de la Corte Suprema de Justicia.

Un estudio importante de derecho comparado encontró que el sello distintivo de los sistemas de selección más creíbles es un proceso transparente. En los Estados Unidos, el Senado – como órgano encargado de aprobar el nombramiento de jueces federales – requiere la divulgación publica de información sobre el trabajo legal pasado de los candidatos (incluidas en particular las decisiones judiciales pasadas) e información financiera, la cual es revisada por el Buró Federal de Investigación (FBI por sus siglas en ingles). Adicionalmente, el Senado sostiene audiencias publicas sobre el nombramiento judicial, proporcionando un foro para plantear cualquier pregunta relativa a la información recabada sobre los candidatos; así como otorgando un es proveyendo una oportunidad de testificar y responder.

Le sugerimos respetuosamente que haga un llamado al Congreso de Guatemala para que instituya estas garantías en los procedimientos pendientes para la selección de magistrados de la Corte Suprema y jueces de las cortes de apelación. También lo alentamos a incorporar estos requisitos en el proceso de selección de los magistrados de la Corte Constitucional a fin de asegurar el cumplimiento del requisito constitucional de que los candidatos sólo se seleccionan en función de sus méritos y honorabilidad.

Apreciamos que éste es un momento crítico en los esfuerzos de larga data de Guatemala para instituir el estado de derecho y controlar la influencia de las organizaciones ilícitas transnacionales. Creemos firmemente que la Corte Suprema tiene un papel clave que desempeñar en este proceso y ofrecemos nuestro apoyo en los esfuerzos de la Corte para lograrlo.

Atentamente,

Patricia Lee Refo

President, American Bar Association